Les continents


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L’Amérique est un immense continent qui s’étend du 80º de latitude nord au 55º de latitude sud. L’Amérique du Nord est reliée à l’Amérique du Sud par un isthme qui   n’occupe  que 2,5 millions de km carrés. Les deux grands pays de l’Amérique du  Nord, Canada et États-Unis, couvrent 19,6 millions de km carrés, et les pays d’Amérique du Sud 17,8 millions de km carrés. L’Amérique du Nord est massive en particulier sur sa façade pacifique, mais offre deux façades sur l’Atlantique. L’Amérique centrale, si l’on exclut le nord du Mexique, est très découpée et ses deux façades, atlantique et pacifique, ne sont parfois separées que par 80 km. L’Amérique du Sud, qui atteint 5.000 km dans sa plus grande largeur, se réduit ensuite rapidement et à son extremité sud ne mesure plus guère que 60 km du Pacifique à l’Atlantique. C’est donc dans l’hémisphère Nord que se trouve la plus grande partie du continent américain.

L’Afrique est un continent très massif; ses 30 millions de km carrés s’étendent surtout au nord de l’équateur. Près de 8000 km séparent, dans sa plus grande largeur, la façade atlantique et celle qui donne sur l’océan indien, tandis que l’Afrique du Sud n’a guère plus de 1000 km de large. Cette pointe sud atteint le 35º parallèle sud, elle s’enfonce beaucoup moins dans l’hémisphère Sud que l’Amérique.

L’Europe est le plus petit des continents, un peu plus de 6 millions de km carrés -si l’on ne compte pas la Russie (17 millions de km carrés)- et le plus découpé. Il s’ouvre sur l’Atlantique, l’océan Glacial Arctique et la Mediterranée. Du sud de l’Espagne au nord de la Scandinavie, on parcourt plus de 4000 km, mais l’Italie a par endroits moins de 100 km de large et l’océan Atlantique n’est séparé, en France, de la Mediterranée que par aun peu plus de 300 km. La Grande-Bretagne et particulièrement l’Écosse sont egalement très étroites.

L’Asie est de loin le plus vaste des continents (plus de 33 millions de km carrés, si l’on ne compte pas la Sibérie russe). Très massif, il se prolonge cependant par des péninsules (Inde) qui peuvent être très découpées (Malaisie-Indonésie) et des chapelets d’îles, tout de long de sa côte orientale. De la Mediterranée a la mer de Chine on parcourt, à vol d’oiseau, plus de 8000 km. Et si le nord du continent touche au cercle polaire, les îles les plus méridionales sont au sud de l’équateur. Séparée de l’Afrique par la mer Rouge, l’Asie possède des mers intérieures de grandes dimensions: Caspienne, mer d’Aral, et même mer Noire, bien que celle-ci débouche par un détroit sur la Mediterranée.

Si l’on exclut l’Australie (7,75 millions de km carrés) et la Nouvelle-Zélande (275.000 km carrés), l’Océanie n’est formée que d’îles de dimensions réduites.

Il est difficile de donner des dimensions “terrestres” à l’Antarctique. Les glaces débordent largement la partie réellement continentale, qu’elles recouvrent complètement. Pourtant on sait qu’il s’agit d’un continent montagneux: le volcan Erebus dépasse 4000 m d’altitude. De forme massive, comme l’ont montré les sondages, l’Antarctique couvre 13 millions de km carrés et ne présente que deux grands golfes, ceux de la mer de Weddell et de la mer de Ross.

* On va connaître les coordonnées géographiques.

* On va surtout connaître la planète Terre.

* On va voir quelques représentations de la Terre.

* On va nommer les océans de la Terre.

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